讲古时间:中文点阵字型

ARTICLE / 2018-05-05

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个人电脑问世后,很长一段时间,屏幕字型都是点阵字型。即便到屏幕相当进步的今天,点阵字也还是会在很多地方派上用场。来自香港的作者内木一郎要与大家讲个古,说说关于点阵中文字型的事。原文编辑自作者网站专文〈电脑中文字型寻迹:点阵字〉。

个人电脑诞生于 1970 年代,80 年代末至 90 年代中期开始普及。不过,电脑传到东亚却有巨大的语言障碍:汉字。要是电脑无法使用汉字,根本无法发挥功能。因此,在个人电脑上输入、显示、储存、打印汉字,成为当务之急。原为西方文字设计的电脑,已经有了能适应东亚文字的编码方式。万事皆备,只欠字型了。

最早期通行的电脑中文字型,跟英文字型一样是点阵字(Bitmap font)。顾名思义,原理是以“点”阵列成文字形状。点阵字的原理,就是在一个由若干行与列组成的正方或长方形里,以“点”的方式来显示出字的形状,把字逐点逐点砌出来。

例如“16 点字型”,就是在一个 16×16 的方阵里,以点砌出汉字形状。理论上,要是尽用方阵来造字,完成后汉字的大小应是 16×16。可是这做法会令后方的汉字跟前方的黏在一起,两字之间没有缝隙,不易阅读。因此一般的“16 点字型”,只会制作成 16×15 的大小,如例子中的“酬”字。

DOS 环境下的点阵字

这时期的个人电脑,流行的操作系统还是依赖文字指令的 DOS(磁盘操作系统,Disk Operating System)。多数情况下,使用者在 DOS 环境里,再键入执行中文系统的指令,才可以进入中文系统环境。例如当时最具名气的倚天中文系统,就要在 DOS 环境里键入“ET3”,再按一下 Enter 键,才会启动。更早期的个人电脑甚至要额外添加中文处理卡才能显示中文。

除了倚天中文系统,同时代的中文系统还有国乔中文系统、宏碁中文的龙碟中文系统、延伸科技的震汉中文系统等,原理都是一样。Roy Tam 在他的《某废柴的废弃日记》网志中,记录了这些 DOS 中文系统的面貌,有兴趣的朋友可以看看。

建立在 DOS 环境里的中文系统,跟 DOS 本身一样使用点阵字,也很合理。不同大小的点阵字是什么模样呢?以下就是一些例子:

在图例中,我们不难看到,只要这个方形空间越大,所能够造出来的形状就会越精细。在较细小的空间里,笔画多的字往往要减省一些笔画才可以保持清晰。但方形空间增大后,不但不必干这样的事,还可以把撇、捺等斜笔修饰得较细致,减少放大字型后所看到的狗牙或锯齿。

这些中文系统的设计师,也努力改善字型质素。除了系统预设的 16 点字型(点阵大小为 16×16 或 16×15)外,还陆续加入 24 点(点阵大小为 24×24)、32 点(点阵大小为 32×32 或 32×31),甚至 64 点(点阵大小为 64×64)、128 点(点阵大小为 128×128)的字型。

字是精致了,但也变肥了

问题是,点阵空间越大,档案体积也越大。一般来说,当时一套24点字型约占 1 MB,36 点字型约占 1.7MB,48 点字型约占 3.6 MB,64 点字型已经约占 6.5 MB,128点字型甚至约占 25.6 MB!那时候流行的硬盘才得那 20 MB 容量(而且是奢侈品),连一套 128 点字型都装不下(注1)!

因此,即使大家都不满足 16 点字型,但那时候常见的点阵字,也不过是 24 点字型。当年倚天中文系统的明、黑、圆、楷、隶、行六套 24 点字型就要用三片大磁盘(注2)。至于 36 点、48 点字型,已属奢侈品了。

下图是以软件模拟楷书、隶书、仿宋的 16 点、24 点、36 点字的结果,当中的点阵没有经人手修饰改良。虽然能在点阵范围里做出不同字体风格,但 16 点字形明显不够明晰。即使点阵较大,笔画较多的字仍不够清楚,而且边缘免不了有锯齿,不够美观。

视网膜屏幕时代,点阵字仍有舞台

字型技术后来迈入新时代,它会直接描绘文字的外框,不必再用点来组成。但点阵字仍有用武之地。因为要显示细小字号时,若屏幕的解像不高,就无法细致显示到外框围出来的字形,结果笔画就会糊作一团。因此,后来的Windows(视窗)系统或手机作业系统,其预设字型中往往仍附有点阵字,用来显示细小字号。

今天,随着屏幕技术进步,显示的解像越来越高,可以直接把复杂的外框精细地显示出来,也就越来越不需要点阵字。但点阵字仍有其舞台。好像目前巴士显示目的地或简短讯息的电牌,就需要它。在下认识一位字友郑兄,他不满巴士公司所显示的点阵字过于马虎,并不美观,尝试自制美观的电牌点阵作品。

郑惟制作的巴士电牌。

台湾的公车也都有点阵字的告示牌
  1. 注1:陈永鸿:〈中文字型变变变〉,《电脑敎育》,第 73 期,页48-51。
  2. 注2:当时的内存可比现在的矜贵得多。那时磁盘(Floppy Disk,又称软盘、软碟)当道,而且流行的还是 5.25 吋的大磁盘,到后期才被 3.5 吋磁片取代。
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